Entrevista a Hannah Alkaff, autora de Queen of the Tiles

Tile Queen de la escritora malaya Hannah Alkaf combina dos elementos irresistibles: juego de palabras y asesinato. Esta es la historia de Najwa, una maestra de Scrabble, cuya mejor amiga, Trina, colapsó en medio del juego durante el torneo Word Warrior Weekend hace un año. Mientras Naiva continúa lidiando con su dolor, compite en su primer torneo desde la muerte de Trina, donde descubre que su novio puede haber sido asesinado y que el asesino puede estar sentado al otro lado del tablero de Scrabble.

¿Qué despertó inicialmente su interés en escribir sobre Scrabble y la comunidad competidora de Scrabble?

Me encanta el Scrabble. Malasia tiene una comunidad de Scrabble próspera y activa, y cuando era adolescente mi hermano mayor era parte de ella. Recuerdo muchos fines de semana que pasé yendo y viniendo desde nuestra casa hasta el hotel Parkroyal en el centro de Kuala Lumpur, donde normalmente se celebraban las reuniones. Por supuesto, terminé presentando mi escuela en algunos concursos cuando era adolescente. Las estrategias utilizadas por los mejores jugadores de Scrabble siempre me han fascinado, y cuando combinas eso con mi amor por los juegos de palabras, los misterios de Agatha Christie y la ansiedad adolescente, así es como nació Queen of the Tiles.

La competencia de Scrabble en Queen of the Tiles es intensa e increíblemente detallada. ¿Cómo estudiaste este aspecto del libro? ¿Qué aprendiste que te sorprendió?

Vi muchas horas de competencias de Scrabble, documentales y entrevistas, leí tanto y tanto como pude sobre estrategia y el juego, y dibujé jugadas en un tablero de Scrabble que mantuve en mi escritorio durante todo el proceso.

Ahora soy un depósito de hechos curiosos de Scrabble absolutamente fascinantes y completamente inútiles. Por ejemplo, Karl Hosnau jugó la palabra con mayor puntuación de Scrabble en 1982: caziques, con 392 puntos. Pero Dan Stock de Ohio se dio cuenta de que, en teoría, la palabra más alta posible para Scrabble es oxifenbutazona, que, si las estrellas están dispuestas de alguna manera y todas las condiciones en el tablero son exactamente como deberían ser, puede darte los ridículos 1778 puntos. Sí, me divierto mucho en las fiestas.

«Los misterios funcionan mejor cuando los lectores pueden jugar juntos».

Al principio de cada capítulo, presentas una palabra con su definición y valor en puntos de Scrabble. ¿Ya tenías palabras en mente cuando empezaste a escribir?

Ejecuté un documento de Google llamado LISTA DE PALABRAS, y cada vez que encontraba una palabra y una definición que pensaba que podía incluir en la historia, ya sea para las palabras al principio de cada capítulo, escenas de torneos o monólogos internos de Najwa, Lo notaré.

A veces necesitaba algo específico, como «Oh, necesito una palabra vaga para este capítulo que signifique ‘enemigo'». Abrí Thesaurus.com, incluí la palabra y encontré el sinónimo más oscuro pero relevante. Luego lo verificaría con una verificación de palabras de Scrabble en línea para asegurarme de que sea válido, y leería cuál será la definición oficial y el valor de los puntos.

Fue más difícil trabajar con el diálogo interno de Najwa. Flota palabra por palabra según la definición o cómo esa palabra se relaciona con sus recuerdos o su análisis de otras personas. Es difícil de manejar, y cada vez que lo hacía, me sentía como un pequeño milagro.

Uno de mis momentos favoritos como este ocurre al principio del libro. El proceso de pensamiento de Najva la lleva de la palabra arenita (roca sedimentaria clásica) a clástica (compuesta de fragmentos) a fragmentar (romperse en pedazos) y así es como se siente en este mismo momento: como si se estuviera desmoronando.

El aspecto del torneo de la novela es emocionante en sí mismo, ¡pero Queen of the Tiles también contiene un misterio de asesinato! ¿Te gusta leer misterios? ¿Cuál fue el reto de dibujar uno?

Crecí atacando la colección de novelas de Agatha Christie de mi hermana mayor, y todavía vuelvo a ellas mientras leo para consolarme, especialmente los libros de Poirot. Sí, leíste bien: leo misterios de asesinatos para consolarme.

La parte más desafiante de todo fue poner el pan rallado. Es fácil decir que esta gran revelación tiene que suceder en este capítulo, o que este giro de la trama va aquí, pero si no muestra una forma lógica de llegar allí, entonces realmente no lo gana. Los misterios funcionan mejor cuando los lectores pueden jugar; son más divertidos cuando puedes regresar y darte cuenta de que las pistas te estaban esperando allí, y simplemente no te das cuenta de que son pistas en absoluto.

«Si [Najwa] Me siento real para los lectores, entonces estoy agradecido porque las emociones fueron demasiado reales para mí».

Najwa ha desarrollado una manía por la cuenta de Instagram de Trina y las redes sociales juegan un papel vital en la historia. ¿Por qué fue importante para ti incluir esto en el libro?

Trina era una estrella en las redes sociales; tenía muchos seguidores y vemos lo obsesionada que está con mantener cierta imagen para su audiencia. Pero cuanto más conocemos a Trina, más vemos cuánta más profundidad y oscuridad hay detrás de la fachada.

Y no es solo Trina. En cualquier caso, cuando vemos el uso de las redes sociales en Queen of the Tiles, y lo vemos a menudo, siempre surge la pregunta principal de qué representamos para el mundo, en lugar de quiénes somos realmente. ¿Cuánto se muestra y cuánto se oculta? ¿Cómo evalúas lo que es real cuando no sabes cuánto se comparte y cuánto se retiene?

En su dolor por la muerte de Trina Najva, experimentó problemas de memoria, pensamientos obsesivos y más. Tu retrato de Najwa es tan real y crudo. ¿Cómo fue para ti crear esta conmovedora imagen de pérdida y sanación?

Investigué un poco sobre terapias y mecanismos para lidiar con la pérdida, el duelo y el trastorno de estrés postraumático, pero, sinceramente, escribir a Najwa fue difícil no porque no pudiera entender cómo se sentía, sino porque lo entendía demasiado bien. Desenterré mis propios recuerdos y emociones y enterré fragmentos de mi propio dolor recordado en Najwa; si se siente real para los lectores, entonces estoy agradecido porque las emociones fueron demasiado reales para mí.

Me gustó la frecuencia con la que Naiva se refería a su terapeuta cuando hablaba de lo que había pasado. ¿Por qué fue importante para usted incluir la terapia como parte de la experiencia de Najwa y retratarla abiertamente, basándose en sus lecciones?

En Malasia, todavía estamos trabajando para desestigmatizar las enfermedades mentales y la terapia. Tenía muchas ganas de mostrar a una adolescente musulmana malaya que lucha con su salud mental y las formas en que se acerca, obtiene ayuda, desarrolla mecanismos de afrontamiento y pone en práctica estas herramientas: todas las cosas en las que creo que debemos trabajar para normalizar.

Lea nuestra crítica repleta de estrellas de La reina de los azulejos de Hannah Alkaf.

Recientemente escribiste en Twitter: «No puedo decirte lo que significa para mí ver un hiyab en la portada de un libro que no tiene absolutamente nada que ver con el dolor o la opresión musulmana. Un libro en el que ella puede simplemente jugar Scrabble y resolver un misterio y ser una adolescente”. Esta es una declaración tan fuerte. ¿Qué esperas que signifique Naiva y su historia adolescente?

Con demasiada frecuencia, las musulmanas y los hijabs tienen que cargar con nuestro dolor para que nuestras historias se tomen en serio. Y estas historias son importantes y necesarias. Pero no son todos nosotros. La experiencia musulmana es diversa y colorida; contenemos muchos. ¡Necesitamos historias para mostrar todo esto! Nuestro dolor, nuestra alegría y nuestros miedos, nuestros amores y nuestras amistades: la suma de nuestras vidas, no solo un aspecto de ellas.

¿Qué crees que nos atrae de los juegos de palabras como Scrabble, Crosswords o, más recientemente, Wordle y nos hace querer jugarlos una y otra vez?

Solo puedo hablar por mí mismo, pero en mi caso estoy sumamente fascinado por el lenguaje y la forma en que los más mínimos cambios en las letras, elección de palabras, tono, inclinación o énfasis pueden cambiar por completo el mensaje que estamos tratando de transmitir. Mi dedicación en este libro es simplemente: «Se trata de la palabra maníacos». Podría decir: «Esto es para mí».

Foto del autor de Hannah Alkaf con la amable ayuda de Azalea Suhaimi.

Entrevista a Hannah Alkaff, autora de Queen of the Tiles

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